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El grafeno: ¿el material del futuro?

7 usos sorprendentes del grafeno. El grafeno es el material de moda en investigación tecnológica, el material que está llamado a encabezar la revolución de este siglo. Este descubrimiento está siendo tan importante que los investigadores que lo descubrieron recibieron el Premio Nobel de Física en 2010. Repasamos algunos de sus usos más asombrosos en áreas tan diversas y diferentes como la medicina, la fotografía o la electrónica. (Fuente: Think Big)

1. Auriculares de alta calidad
Aunque podría parecer que los usos del grafeno no tendrían que ver, a primera vista, con su aplicación en la industria de la música, lo cierto es que estamos ante un tremendo error. Puede, y de hecho, lo hace. Por lo menos desde que hace un tiempo investigadores de la Universidad de Berkeley en California, crearan los primeros auriculares basados en grafeno, donde la mejora en cuanto a la calidad de sonido era más que evidente. El hecho de que la membrana esté fabricada con grafeno, mejora la percepción y la experiencia de los usuarios. Una señal evidente de que el grafeno puede ser utilizado en muy diversos sectores.

2. Tejidos humanos basados en grafeno
Otro de los avances en los que podría utilizarse el grafeno es en el desarrollo de implantes artificiales; en particular, la adaptabilidad de este material, unido a su resistencia y estabilidad, permitirían que fuera utilizado en la creación de implantes para tejidos neuronales. Los resultados de este tipo de trabajo (en particular el equipo de la Universidad Técnica de Múnich realizó pruebas en células ganglionares de la retina) serían una clara muestra de que el grafeno también puede ser usado en medicina con un alto porcentaje de éxito.

3. Procesadores de alta velocidad
Si la medicina y la música iban a ser grandes beneficiadas por los avances tecnológicos en el desarrollo del grafeno, ¿acaso no iba a serlo también la electrónica? La construcción de un circuito integrado que funcionaba a 1,28 GHz por parte de científicos del Politecnico di Milano y la Universidad de Illinois parece confirmar que avanzamos en esa dirección. Los circuitos integrados, que forman parte de cualquier dispositivo electrónico, podrían mejorarse con grafeno, ya que podríamos contar en los próximos años con microprocesadores más veloces, flexibles o incluso más pequeños.

4. Dispositivos flexibles
Aunque la aparición de dispositivos flexibles en la última edición del CES fue una verdadera revolución, lo cierto es que la tecnología ha de seguir retroalimentándose con nuevos avances y desarrollos que mejoren su impacto. Uno de ellos pasa no solo por usar este "material del futuro", sino también en aplicar diversas y novedosas técnicas de tratamiento y procesamiento. Con ese objetivo en mente, algunos científicos de la Universidad de Northwestern han explorado esta posibilidad para conseguir estructuras basadas en grafeno, que permitieran el diseño e impresión 3D de estructuras flexibles.

5. Mejores fotografías
Haciendo un repaso sobre las utilidades y las aplicaciones asombrosas de este material, también nos encontramos con nuevos avances que pueden mejorar nuestra experiencia como fotógrafos. ¿Se imaginan un sensor fotográfico, mil veces más sensible que los tradicionales CCD y CMOS? Con el grafeno, esto ya sería posible. Debido a su alta conductividad eléctrica, el sensor de grafeno podría captar las señales eléctricas de manera más prolongada, lo que mejoraría la nitidez de las imágenes tomadas, y también el precio: más barato. ¿Podría ser usado el grafeno, por ejemplo, en las nuevas cámaras de los smartphones, para que estos pudieran hacer fotos de noche mucho más nítidas? En los próximos años resolveremos esta cuestión.

6. Baterías de mayor duración
El gran sueño de cualquier fabricante que realice dispositivos electrónicos está en contar con baterías que duren más. Los científicos de la Universidad de Northwestern en Estados Unidos han utilizado, en lugar del convencional litio, el grafeno para realizar estas baterías que duran una semana y se cargan en solo 15 minutos. Un nuevo trabajo que se une a los anteriormente reseñados, y que demuestra lo mucho que puede aportar este material a las investigaciones y desarrollos tecnológicos en áreas muy diversas y casi diametralmente opuestas.

7. Desalinización: filtrar agua de mar con grafeno nanoporoso
Con los problemas asociados al cambio climático y la sequía que avanza cada vez más rápido, necesitamos fuentes de agua potables. Una de las iniciativas que se considera desde hace años es la posibilidad de desalar el agua de mar, pero con el inconveniente de que estos proyectos son muy caros y complejos. Sin embargo, los estudios de los científicos del MIT han permitido crear filtros en las desaladoras basados en grafeno monoporoso, un material que permite ejercer una menor presión y un aumento asociado a la velocidad de los propios procesos de desalinización.

Aunque por ahora los exitosos resultados solo han sido comprobados por simulación computacional y faltaría realizar las pruebas "de campo", lo cierto es que el grafeno presenta una larga lista de usos asombrosos, de los que sin duda nos beneficiaremos en el futuro.

Grafeno (in English: graphene)

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